Первым, коммерчески успешным и получивший широкое распространение, способом фотографии была дагеротипия. Первая ретушь такого позитива приписывается «дагеротиписту» и гравёру по меди швейцарцу Изенрингу (1841). Чтобы придать блеск глазам и подчеркнуть блики на драгоценностях, он выцарапал серебряное покрытие на дагерротипе к медной подложке.

С началом использования негативно-позитивного образа фотографии возможности ретуши значительно расширились.  С 1850г. получил широкое распространение живописный метод ретуши.

Состоял он в следующем. На бумажном негативе фотограф «закладывал» задний план таким образом, что объекты выявлялись на совершенно белом фоне. В дальнейшем на позитиве вместо фона рисовался пейзаж или архитектурный ансамбль

Жюль Жанен. «Актриса Рашель»

В 1855г. на Всемирной выставке в Париже получили высокую оценку работы немецкого фотографа Ханфштенгеля, который продемонстрировал публике возможности ретуши негатива, а не позитива. В России такой тип ретуши ввёл в практику фотограф Левицкий. Ещё в 1860-х годах развернулась дискуссия о ретуши и её границах между патриархом российской фотографии Левицким и президентом французского фото сообщества  - Даванном. 

Точка зрения Даванна: фотограф может только «набросать» на негативе общий рисунок объекта съемки, а художники-ретушёры  дорисуют все остальное. Левицкий это отрицал, допуская только техническую ретушь, заделки мелких точек и пятен.

Сначала фотография была бедным техническим спутником живописи и все приёмы оттуда были автоматически перенесены на снимки. Первые фотографы часто были художниками, и дорисовывать кисточками необходимые детали поверх отпечатка было обычной практикой; фотографии раскрашивались вручную и оценивались по тем же критериям, что и картины. При съёмках портретов ретушь была обязательным условием.

 В легендарном портретном ателье Надара в Париже работало 26 человек, 6 из которых были ретушёрами. Франц Фидлер, немецкий портретист и теоретик фотографии, писал о конце XIX века, когда фотографии было всего сорок лет, так: «Преимуществом пользовались те фотоателье, которые старательно прибегали к ретуши. Морщины на лицах замазывались; веснушчатые

лицо полностью «очищались» ретушью; бабушки превращались в молодых девушек, характерные черты человека окончательно стирались. Пустая, плоская маска расценивалась как удачный портрет. Безвкусица не знала границ, а торговля ею процветала ».\

Этот всемирно известный портрет президента США Авраама Линкольна самом деле - продукт неизвестного ретушёра. Голова Линкольна «имплантирована» Джону Калхуну - выдающемуся политику жителей юга.

К концу 19 века ретушь уже победоносно шагала по негативах и позитивах фотографов,  не щадя ни портретов, ни пейзажей. Многие фотографы стали со временем выдающимися ретушёрами. Они исправляли дефекты негативов так искусно, что снимки плоских оригиналов, например, гравюр или картин почти не отличались от оригинала. Так были выполнены репродукции картин берлинским художником и фотографом Эрнстом Мильстером (1835 - 1908гг) и большим мастером ретуши, берлинским фотографом Иоганнесом Грасхофом, который еще в 1869г. возражал против утверждения, что ретушь - это временный каприз фотографии.

Новый виток своего развития ретушь получила с появлением такого супер-инструмента, как аэрограф. С его помощью оказалось возможным очень аккуратно наносить краску на позитив, регулируя не только ширину «мазка», но и его прозрачность  и растушевку края. Появилась возможность также, повышать или уменьшать контрастность изображения. Аэрограф был изобретен американцем Абнером Пилером в 1879г. Свою конструкцию Пилер удачно продал братьям Уолкап, которые и начали делать пульверизаторы серийно. Первая партия аэрографов (63 штук) была продана объединению фотографов в Индианополисе (1882.), В котором были организованы первые курсы ретуши и раскрашивания фотографий с помощью аэрографа.